Le gouvernement fédéral veut démanteler Facebook, rien que ça !

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Logo Facebook illuminé
Logo Facebook illuminé©Alex Haney, CC0 Creative Commons

Les détracteurs de Facebook se sont réjouis lorsque l’administration Biden a pointé du doigt l’entreprise pour ses pratiques qui, selon les régulateurs fédéraux, portent atteinte à la vie privée des gens, écrasent injustement les rivaux et, plus généralement, maintiennent sa mainmise sur le monde des médias sociaux.

Le procès de la FTC envers Facebook

Le procès récemment élargi intenté par la Federal Trade Commission qualifie ouvertement le cofondateur Mark Zuckerberg de monopoleur de la vieille école, ce qui fait espérer à ses détracteurs comme à ses rivaux que le gouvernement pourrait même faire pression pour réduire en pièces son invention.

Ne pariez pas là-dessus. Les experts en matière d’antitrust et les analystes de Wall Street affirment que les États-Unis ont peu de chances de remporter la bataille contre Facebook et prédisent qu’un démantèlement de la plus grande société de médias sociaux au monde est hautement improbable. Les investisseurs semblent d’accord. Les actions de Facebook ont gagné 4 % depuis que le gouvernement a affiné son argumentation la semaine dernière.

Il y a très peu de chances que Facebook doive être démantelé, car nous nous attendons à ce que la FTC perde le procès

a écrit Chase White, analyste chez Height Securities, dans un récent rapport.

Un facteur majeur donne l’avantage à Facebook : Des décennies de décisions judiciaires conservatrices ont élevé la barre pour prouver un comportement monopolistique. En attendant, les obstacles procéduraux habituels restent en place. L’affaire de la FTC ne se poursuivra que si elle survit à la motion de rejet de Facebook – un processus qui, selon les avocats, devrait s’étendre jusqu’au début de l’année prochaine au plus tôt.

Je pense que Facebook va légitimement se battre bec et ongles contre cette affaire, car elle créerait un précédent très peu utile et risquerait d’entraîner le démantèlement de WhatsApp et d’Instagram, ce que Facebook voudrait éviter

a déclaré l’avocate Zarema Jaramillo, associée chez Lowenstein Sandler, qui conseille les entreprises sur les questions antitrust.

Définition du marché

L’argument de la FTC selon lequel Facebook est un monopole repose sur la manière dont le marché des réseaux sociaux est défini, puis sur la preuve que la domination de l’entreprise nuit à la concurrence.

« Ces marchés de réseaux sont quelque chose d’assez nouveau – ce n’est pas comme l’acier et le charbon », a déclaré à CBS MoneyWatch Eleanor Fox, professeur de droit à l’université de New York, spécialisée dans l’antitrust et la concurrence.

Même si les autorités antitrust parviennent à démontrer que Facebook détient une part importante de ce marché, il leur faudra encore prouver qu’il dispose d’un « pouvoir de marché » – en d’autres termes, que « les alternatives de Facebook ne sont pas très bonnes et pas très fortes », a déclaré M. Fox.

La FTC définit un « réseau social personnel » comme un endroit où les utilisateurs établissent des « connexions personnelles dans un espace social partagé ». Cela le distingue des autres réseaux sociaux où les gens peuvent se connecter avec des étrangers partageant les mêmes idées (Twitter, Reddit), des réseaux professionnels (LinkedIn) ou des personnes vivant dans leur voisinage physique (Nextdoor).

Sur ce marché, le concurrent le plus proche de Facebook est Snapchat, une autre application qui permet principalement de se connecter avec des amis dans la vie réelle, mais qui ne compte qu’une fraction des utilisateurs et des revenus de Facebook.

De son côté, Facebook affirme avoir une abondance de concurrents, pointant du doigt des acteurs comme YouTube, TikTok, Spotify et Strava.

Jaramillo déclare :

L’argument du marché pertinent et du pouvoir de marché est le plus important. C’est à Facebook qu’il incombe de vraiment réfuter ces allégations. … Ils doivent définir le marché plus largement que la FTC.

Prouver le préjudice sera l’autre obstacle, a-t-elle noté :

Si la FTC est en mesure d’établir que c’est le marché pertinent, et qu’il est défini de manière aussi étroite que dans sa plainte, et que Facebook a un pouvoir de marché, la question est vraiment de savoir comment Facebook a abusé de ce pouvoir de marché.

Croissance d’instagram

L’impact négatif de Facebook sur la concurrence apparaît clairement dans la tendance de l’entreprise à absorber les petites entreprises qui menacent son produit principal – le réseau social. L’achat d’Instagram par Facebook en 2012, alors que l’application de partage de photos menaçait de devenir l’outil de réseau social dominant sur les appareils mobiles, illustre bien cette stratégie, selon la plainte de la FTC.

En plus d’acheter des concurrents, les critiques disent que Facebook restreint également les petits développeurs – dont les produits reproduisent souvent les fonctionnalités de Facebook – d’utiliser l’interface de programmation d’applications, ou API, de l’entreprise. La plainte de la FTC cite deux exemples : l’application de vidéo courte appelée Vine, et Circle, une application de réseau social – toutes deux ont été empêchées d’utiliser la fonction « trouver des amis sur Facebook » de Facebook.

D’une manière générale, bien sûr, l’utilisation de telles méthodes pour écraser la concurrence est légale en vertu du droit américain. Il n’est donc pas surprenant que le juge qui a initialement rejeté l’affaire de la FTC (obligeant l’agence à la représenter) ait noté que Facebook n’avait aucune obligation de traiter Vine de manière équitable. Cela met en évidence la difficulté pour le gouvernement de convaincre le tribunal que les restrictions imposées par Facebook aux petits développements nuisent à la concurrence.

Une rupture difficile à faire

Bien que les experts doutent que Facebook soit démantelé de force, beaucoup s’attendent à ce que l’entreprise soit soumise à des restrictions plus strictes. Par exemple, un juge pourrait interdire à Facebook d’acquérir d’autres plateformes de médias sociaux, ou l’obliger à permettre aux utilisateurs de transférer leurs données ailleurs. Le tribunal pourrait également exiger que Facebook mette en place des pare-feu entre Instagram, WhatsApp et Messenger et son principal service de réseau social.

Aujourd’hui, Facebook exploite les informations relatives à l’activité des utilisateurs sur ses trois principales plateformes. « C’est ce qui rend le ciblage publicitaire si bon », a déclaré Singh. « Si … Facebook n’était pas autorisé à partager les données, cela pourrait certainement affecter sa capacité à cibler les publicités. »

Pendant ce temps, la bataille juridique n’a fait que renforcer la pression pour l’adoption de nouvelles lois antitrust parmi les militants, les universitaires et les législateurs, car les lois existantes pourraient être inefficaces.

« Il y a une question existentielle sur le fait de savoir si les grandes plateformes correspondent au modèle du pouvoir monopolistique », a déclaré Fox de NYU. « Il s’agit d’un nouveau type de pouvoir qui pourrait ne pas être mesuré selon les anciennes méthodes ».

Source CBS News

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